Les astronomes ont découvert une exoplanète ultra-légère à environ 31 années-lumière qui orbite autour de son étoile en seulement huit heures. La planète GJ 367 b a 55% de la masse de la Terre, ce qui en fait l’une des planètes les plus légères découvertes à ce jour, révèlent des chercheurs du Massachusetts Institute of Technology (MIT). Avec un diamètre de 5 560 milles, GJ 367 b est légèrement plus gros que Mars (4 200 milles) mais a la composition de Mercure. L’exoplanète est probablement rocheuse mais sans forme de vie car elle est exposée à une quantité « énorme » de rayonnement, en raison de sa faible distance par rapport à son étoile – environ 620 000 miles (1 km). À titre de comparaison, la distance moyenne de Mercure à notre Soleil est de 36 millions de miles. GJ 367 b est la seule planète connue en orbite autour de son étoile mère, mais les astronomes pensent qu’il y a plus à découvrir dans ce système particulier. L’exoplanète GJ 367b (représentée ici) orbite autour de son étoile en un temps extrêmement court – seulement huit heures. Nous ne savons rien de tel dans notre système solaire. À titre de comparaison, Mercure est la planète la plus rapide de notre système solaire avec une période orbitale de 88 jours. GJ 367b est une planète rocheuse beaucoup plus dense que la Terre et de structure similaire à Mercure. Il a probablement un gros noyau de fer. GJ 367b est en orbite autour d’une étoile naine qui fait environ la moitié de la taille du Soleil FAIRE CONNAÎTRE GJ 367 b Nom de la planète : GJ 367 b Diamètre : 5 560 milles (9000 km) Période orbitale : 8 heures Distance de la Terre : 31 années-lumière Température de surface : jusqu’à 2 700 °Frocky ou gazeux ? Rocky GJ 367 b est une planète à période ultra-courte (USP) – un type d’exoplanète avec une période orbitale inférieure à un jour. Une exoplanète est simplement une planète en dehors de notre propre système solaire. Les planètes USP sont de petits mondes compacts qui tournent autour de leurs étoiles à courte distance, complétant une orbite – une seule année – en moins de 24 heures. Comment ces planètes sont apparues dans des configurations aussi extrêmes est l’un des mystères persistants de la science exoplanétaire. GJ 367 b est une planète à période ultra-courte (USP) – un type d’exoplanète avec une période orbitale inférieure à un jour, GJ 367 b est suffisamment proche pour que les chercheurs puissent cerner les propriétés de la planète qui n’étaient pas possibles avec les USP détectées précédemment. .Par exemple, l’équipe a déterminé que GJ 376 b est une planète rocheuse et contient probablement un noyau solide de fer et de nickel, similaire à l’intérieur de Mercure. En raison de son extrême proximité avec son étoile, les astronomes estiment que GJ 376 b est soufflé avec 500 fois plus de rayonnement que ce que la Terre reçoit du soleil. En conséquence, le côté diurne de la planète bout jusqu’à 2 700 °F (1 500 °C). À de telles températures, le fer et les roches fondent et toute atmosphère substantielle se serait depuis longtemps vaporisée, ainsi que tout signe de vie tel que nous le connaissons. Cependant, il y a encore une chance de vie ailleurs dans ce système particulier, pensent les auteurs du MIT. L’étoile de GJ 367 b (appelée GJ 376, environ la moitié de la taille de notre Soleil) est une naine rouge, ou naine M – un type d’étoile qui héberge généralement plusieurs planètes. Les chercheurs pensent que la découverte de GJ 367 b autour d’une telle étoile indique la possibilité d’avoir plus de planètes dans ce système, dont une ou plusieurs dans ce que l’on appelle la « zone habitable ». La zone habitable est la gamme d’orbites autour d’une étoile dans laquelle une planète peut supporter de l’eau liquide. Une exoplanète est simplement une planète en dehors de notre propre système solaire. Ceci est un rendu artistique de ce à quoi pourrait ressembler une exoplanète, avec son étoile en arrière-plan (stock image) LA ZONE HABITABLE La zone habitable est la plage d’orbites autour d’une étoile dans laquelle une planète peut supporter de l’eau liquide. La température de la l’étoile doit être « juste » pour que de l’eau liquide puisse exister à la surface. Les limites de la zone habitable sont critiques. Si une planète est trop proche de son étoile, elle subira un effet de serre de gaz à effet de serre, comme Vénus. Mais si c’est trop loin, l’eau gèlera, comme on le voit sur Mars. Depuis que le concept a été présenté pour la première fois en 1953, il a été démontré que de nombreuses étoiles ont une zone habitable, et certaines d’entre elles ont une ou plusieurs planètes dans cette zone, comme “Kepler-186f”, découvert en 2014. “Pour cette classe d’étoiles, la zone habitable se situerait quelque part entre une orbite de deux à trois semaines”, explique le membre de l’équipe George Ricker, chercheur principal au Kavli Institute for Astrophysics du MIT et Recherche spatiale. « Comme cette étoile est si proche et si brillante, nous avons de bonnes chances de voir d’autres planètes dans ce système. C’est comme s’il y avait un panneau indiquant : “Regardez ici pour des planètes supplémentaires !”‘ La nouvelle planète a été découverte par le satellite Transiting Exoplanet Survey (TESS) de la NASA, qui surveille le ciel pour les changements de luminosité des étoiles les plus proches. Les scientifiques examinent les données TESS pour transits – baisses périodiques de la lumière des étoiles qui indiquent qu’une planète traverse et bloque brièvement la lumière d’une étoile. Pendant environ un mois en 2019, TESS a enregistré une partie du ciel austral qui comprenait l’étoile GJ 376. Les scientifiques du MIT et d’ailleurs ont analysé les données, et détecté un objet en transit avec une orbite ultra-courte de huit heures – GJ 367 b. Ils ont effectué plusieurs tests pour s’assurer que le signal ne provenait pas d’une source « faux positive » telle qu’une étoile binaire à éclipse de premier plan ou d’arrière-plan. Après avoir confirmé que l’objet était une planète USP, ils ont ensuite observé l’étoile de la planète de plus près, en utilisant le High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS), un instrument installé sur le télescope de l’Observatoire européen austral au Chili. La nouvelle planète a été découverte par le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA, une mission de la NASA pour passer deux ans à découvrir les exoplanètes en transit (impression de l’artiste) À partir de ces mesures, ils ont déterminé des estimations sur sa masse ainsi que sa taille – son rayon est de 72 pour cent celui de la Terre. Les chercheurs ont ensuite réduit diverses possibilités pour la composition intérieure de la planète et ont découvert que le scénario qui correspondait le mieux aux données montrait qu’un noyau de fer constitue probablement 86 % de l’intérieur de la planète, similaire à la composition de Mercure. Alors que les scientifiques continuent d’étudier GJ 367 b et son étoile, ils espèrent détecter les signaux des autres planètes du système. GJ 367 b a été détaillé plus en détail dans une étude publiée aujourd’hui dans la revue Science. LES EXOPLANTES ONT DES ROCHES « EXOTIQUES » QUI NE PEUVENT ÊTRE TROUVÉES DANS NOTRE SYSTÈME SOLAIRE Les planètes rocheuses en dehors de notre système solaire, appelées exoplanètes, sont composées de types de roches « exotiques » qui n’existent même pas dans notre système planétaire, selon une étude de 2021 . Les chercheurs ont utilisé les données du télescope pour analyser des naines blanches – d’anciennes étoiles qui ont autrefois donné vie tout comme notre Soleil – dans le but de découvrir les secrets de leurs anciennes planètes environnantes. Environ 98% de toutes les étoiles de l’univers finiront par devenir des naines blanches, y compris notre propre Soleil. Les experts ont découvert que certaines exoplanètes ont des types de roches qui n’existent pas, ou tout simplement introuvables, sur les planètes de notre système solaire. Ces types de roches sont si « étranges » que les auteurs ont dû leur créer de nouveaux noms : y compris les « pyroxénites de quartz » et les « dunites de périclase ». Quelque 4 374 exoplanètes ont été confirmées dans 3 234 systèmes depuis les premières découvertes d’exoplanètes au début des années 1990. La majorité de ces exoplanètes sont gazeuses, comme Jupiter ou Neptune, plutôt que terrestres, selon la base de données en ligne de la NASA. Lire la suite : Les exoplanètes rocheuses sont encore plus étranges que nous le pensions, selon une étude