Alors que le lieutenant-colonel Yuriy Trubachiov croquait à travers la neige épaisse, il m’a montré la tour de la caméra, les douves antichars, les monticules de terre pelletés et les clôtures de barbelés séparant l’Ukraine de la Russie. la première ligne de défense du pays », m’a-t-il dit. “Nous nous préparons à toutes sortes de scénarios pour nous assurer que nous protégeons nos frontières.” Cela peut sembler une tâche ardue avec un grand nombre de troupes russes se massant au-delà des champs et des forêts au loin et au milieu d’une escalade rapide des discussions sur l’invasion – mais le vétéran des frontières a déclaré que ses hommes étaient prêts à repousser les forces de Vladimir Poutine. « Nous nous préparons à ce moment depuis huit ans. Nous savions que cela pourrait arriver un jour et nous nous sentons parfaitement préparés. » En 2014, une tentative a été faite pour capturer la ville voisine de Kharkiv lorsque le Kremlin a secrètement soutenu des séparatistes dans la région orientale de l’Ukraine. Mais les forces ont été vaincues et l’ancienne capitale du pays est restée fidèle, contrairement à deux autres grandes villes des régions orientales russophones. Maintenant, le président ukrainien Volodymyr Zelensky a averti que la Russie pourrait à nouveau cibler Kharkiv. sur cette ligne de front gelée à 25 miles de la ville ont la lourde tâche d’arrêter Poutine. Le journaliste Ian Birrell (photo) debout près de la frontière russe le 25 janvier. On estime à 127 000 le nombre de soldats russes – armés des dernières technologies militaires et d’un arsenal terrifiant d’armes comprenant des drones, des missiles et des chars – prêts à frapper l’Ukraine. Tout ce qui nous sépare et une force d’invasion russe est un fossé de 6 pieds de profondeur, un monticule de terre de 4 pieds de large et des clôtures en fil de rasoir qui se faufilent le long des champs enneigés, soutenus par des tours de surveillance, des tranchées et des bunkers en béton armé. les fortifications avec des gardes-frontières ukrainiens (dont les tâches précédentes étaient de lutter contre les contrebandiers et les passages illicites), j’ai demandé si une force d’invasion aussi puissante pouvait vraiment être arrêtée par de telles défenses ? Le lieutenant-colonel Trubachiov a déclaré que les caméras, les satellites et les lignes de visibilité de dix milles offraient un bon avertissement si les troupes russes avançaient – ​​et que sa tâche était de retarder toute invasion jusqu’à l’arrivée des renforts ukrainiens. “S’il y a une forte offensive russe, nous essaierons de tenir laissez-les assez longtemps pour que l’armée vienne ici, dit l’officier. Les fortifications, construites le long d’une grande partie de la frontière de 175 milles de la région de Kharkiv avec la Russie, sont conçues pour arrêter les véhicules mécanisés, qui auraient besoin d’équipements spécialisés pour franchir les barrières. “Cela leur prendrait du temps”, a déclaré le lieutenant-colonel Trubachiov. Les Ukrainiens disposent également d’une unité formée de réservistes avec des armes antichars qui peuvent être convoquées à court terme. Certains analystes affirment que les Russes préfèrent se battre lorsqu’ils peuvent déplacer rapidement leurs chars et leurs forces sur un sol glacé, bien que le lieutenant-colonel Trubachiov pense que la vue enneigée donne à ses défenses une vue plus claire de tout mouvement sur le terrain. frontière avec la Russie – mon visage et mes doigts peinés par le froid glacial et mes bottes trempées après avoir piétiné dans la neige – ce doit être l’une des affectations les moins enviables de la planète. J’ai demandé à ce lieutenant-colonel, un vétéran de 25 ans dans les gardes-frontières de l’État d’Ukraine, s’il a peur ? “Nous n’avons pas peur”, a-t-il déclaré fermement, bien qu’il ait admis que la situation était alarmante. ‘Nous ferons ce qui doit être fait. C’est notre travail. »Parlé comme un vrai soldat. Pendant ce temps, le renforcement substantiel le plus proche de l’armée russe serait à au moins 200 kilomètres de là, ce qui avertirait ses hommes de toute invasion importante du Kremlin et de toute avancée sur Kharkiv. Un parachutiste russe participant à un exercice militaire sur le terrain d’entraînement de Pesochnoe dans la région de Yaroslavl, en Russie Des exercices d’hélicoptères de combat sont effectués dans la région de Leningrad, à l’ouest de la Russie. Le cuirassé de la mer Baltique est aperçu en train de partir vers l’océan Atlantique. Les forces russes sont photographiées en train de lancer des roquettes lors de leurs manœuvres d’artillerie dans la région de Kemerovo Hier, les forces de sécurité ukrainiennes ont affirmé avoir arrêté deux saboteurs soutenus par la Russie qui complotaient des attentats dans le but de déstabiliser la région. Beaucoup craignent que Poutine utilise de telles “provocations” comme excuse pour une réponse militaire – un coup qu’il a utilisé en 2014 pour s’emparer de la Crimée et favoriser les insurrections sanglantes à Donetsk et Louhansk. À environ 25 milles le long de la ligne de front, dans la petite ville de Veseloe, j’ai rencontré un homme d’âge moyen appelé Sergiy qui achetait des cigarettes dans un magasin rempli de pain, de gâteaux, de saucisses et de vodka. Il m’a dit des amis dans un village voisin qui avaient ramassé champignons ont été arrêtés par des soldats russes. “Ils pensaient qu’ils essayaient de s’échapper”, a-t-il déclaré. — Nous savons donc que leurs troupes sont là-bas. — Était-il inquiet ? « Pourquoi devrions-nous avoir peur ? » il a répondu. « Les Russes seraient là dans dix minutes car nous sommes si près de la frontière. Mais nous n’allons nulle part. C’est notre terre. De plus, nous n’avons nulle part où aller.’ Natasha Bilyk, 46 ans, la commerçante, a déclaré que beaucoup de gens ne s’attendaient pas à une guerre avec la Russie, mais le magasin était rempli de marchandises telles que des céréales, du sucre et des boulettes surgelées puisque certains habitants, inquiets des informations, sont en train de stocker. Une Ukrainienne fière qui a fait flotter le drapeau national bleu et jaune de sa fenêtre pendant le conflit de 2014 lorsque des centaines de soldats étaient cantonnés dans des tentes le long de la rue, elle a déclaré que son geste patriotique avait enragé de nombreux voisins. Car elle estime que la moitié des 1 500 de Veseloe les habitants sont pro-russes – y compris l’homme qui vit au-dessus de sa boutique où nous avons parlé avec nos mains enroulées autour de tasses de café chaud. “Si – à Dieu ne plaise – les chars arrivent, je crains que la moitié des gens ici n’aillent avec des fleurs pour les saluer”, a déclaré Bilyk. “Je pense que nous serions exécutés parce que mon mari était dans l’armée depuis sept ans et que nous sommes pro-ukrainiens.” Ce sont des villages en difficulté, avec une population en déclin et une pénurie d’emplois décents. Ils souffrent de la hausse des coûts alors que l’inflation mord, les prix de l’énergie montent en flèche et la monnaie ukrainienne chute grâce à l’encerclement de la nation par Poutine. Un soldat russe assiste à un exercice militaire sur un terrain d’entraînement à Moscou Des troupes russes participent à un exercice dans la région de Samara au milieu des tensions croissantes avec l’Ukraine Des chars sont positionnés dans un district militaire qui borde l’Ukraine au milieu des tensions croissantes entre les deux nations Un hélicoptère vole sur Leningrad dans l’ouest de la Russie lors d’exercices d’entraînement. Il n’est donc pas surprenant que de tels endroits soient vulnérables à la propagande du Kremlin avec de fausses promesses d’un avenir meilleur. Malgré son patriotisme, Bilyk était cinglante à propos de l’incapacité de ses dirigeants à aider les citoyens les plus pauvres de sa ville. Ironiquement, le nom Veseloe se traduit par “joyeux” – pourtant la lutte de ces villes était claire lorsqu’une femme âgée, déjà manifestement plus usée, est entrée dans le magasin pour remplir un récipient en plastique d’alcool fort.Oleksiy Zimoglyg, le chef élu de la commune, dit : « Je devrais penser au développement de nos villages plutôt que de m’inquiéter de l’armée et de la guerre. Mais il a ajouté que “notre pire ennemi est la neige” – des mots qui m’ont touché alors que les températures ont atteint -8C (18F) à Kharkiv la nuit dernière. Certes, peu de gens discuteraient avec Oksana, 27 ans, une autre employée de magasin de la ville, qui a déclaré qu’elle ne pouvait plus supporter de regarder les informations télévisées alors que la menace d’un conflit se profile. “La guerre est horrible”, a-t-elle déclaré. «C’était la folie en 2014 avec tout le matériel militaire et les véhicules blindés qui roulaient dans les rues. J’espère que ça ne reviendra jamais.’C’est une période effrayante ici – à plus d’un titre. Personne ne sait si Poutine déchaînera ses forces de guerre. Mais s’il le fait, l’imperturbable lieutenant-colonel Yuriy Trubachiov jure que ses hommes feront tout leur possible pour arrêter la formidable machine militaire russe.