À l’heure actuelle, en courant à toute allure, cela ressemble plus à un épisode de Mr Bean qu’à une révolution des transports qui s’abat sur la piste. Mais ici, dans un immense parking de Milton Keynes, je suis assis dans un prototype de quelque chose qui pourrait être sur le point de faire à Uber et à ses semblables ce qu’Uber a fait au commerce des taxis. chauffeur de taxi parce qu’il n’y en a pas. Vous le conduisez vous-même pour une fraction du prix. Appelé Fetch, c’est une idée simple impliquant une technologie très intelligente. Considérez-le comme un croisement entre un taxi, une voiture de location et un drone. Cela fonctionne comme ça. Lorsque vous voulez vous rendre quelque part rapidement, vous ne sautez pas dans votre propre voiture ou n’invoquez pas un taxi ou un Uber. Vous appuyez sur une application sur votre téléphone et une voiture électrique vide arrive où que vous soyez, conduite jusqu’à vous par un chauffeur qui commande la chose à distance depuis un centre d’appels. Vous montez ensuite à bord et conduisez vous-même où vous voulez aller. Et lorsque vous êtes arrivé, vous abandonnez simplement le véhicule et un autre chauffeur à distance le ramènera simplement à la base la plus proche ou à un autre client. Ce n’est pas seulement efficace, mais c’est à peu près aussi conforme que possible à Covid. Pour l’instant, il en est à la phase de prototype, utilisant des voitures à bulles électriques sur un immense parking à côté du stade de football MK Dons. Il bénéficie déjà du soutien du gouvernement, du soutien des autorités locales et, dans deux mois, Fetch empruntera les routes publiques dans une partie de Milton Keynes. D’ici la fin de cette année, il devrait y avoir une flotte de dix berlines familiales télécommandées d’apparence conventionnelle – dont la plupart seront des Kia Niros – opérant ici. Les autorités ont accordé à la société un permis d’essai pour opérer à l’intérieur des limites de la ville ( reconnaissant le conducteur à distance comme conducteur responsable) et le conseil de Milton Keynes délivrera à Fetch une licence de taxi à partir de mars. Dans un immense parking de Milton Keynes, je suis assis dans un prototype de quelque chose qui pourrait être sur le point de faire à Uber et à ses semblables ce qu’Uber a fait au commerce des taxis. D’ici deux ans, le programme devrait couvrir toute la ville, puis les opérations de récupération. débutera à Londres et dans certains aéroports. Sur quoi les jours du parking de l’aéroport peuvent être comptés. Car s’il est moins cher et plus facile de héler une voiture de location vide lorsque vous voulez prendre un avion, pourquoi vous donneriez-vous la peine et les frais d’emmener votre propre véhicule dans l’un des ces parkings en friche à des kilomètres du terminal ? Au-delà, si cela décolle vraiment, on pourrait envisager une transformation des transports en commun. C’est également un rappel que, même si l’on entend souvent dire que la Grande-Bretagne post-Brexit est un cas désespérément inutile, le Royaume-Uni est en fait à l’avant-garde des grandes percées mondiales. Car tout ce projet a en fait commencé à Berlin. Ensuite, les fondateurs et les bailleurs de fonds d’Imperium Drive, la société derrière Fetch, ont décidé de tout déplacer au Royaume-Uni. Quelques bureaux à l’arrière d’un terrain de football en face d’un KFC peuvent ne pas sembler les plus glamour, mais l’équipe de Fetch est très heureuse. “Nous avons déménagé en Grande-Bretagne pour deux raisons”, explique Koosha Kaveh, directeur général d’Imperium Drive. « Premièrement, ce pays a le meilleur accès au capital financier pour les start-up. Et c’est aussi l’endroit le plus facile pour la réglementation. Si nous faisions cela en Allemagne, aux États-Unis ou en Chine, cela impliquerait plus de règles, plus de licences et plus de coûts. » Les lecteurs se souviendront peut-être du premier rapport du Mail sur ce programme plus tôt cette année. Maintenant, il est temps de voir la chose pour de vrai et en action. Je suis l’un des premiers parieurs ordinaires à tenter le coup, bien que dans des circonstances contrôlées. Koosha me prête son téléphone, sur lequel l’application Fetch est déjà installée, et je clique dessus, comme je le ferais si je cherchais un Uber. Cela me montre que la voiture disponible la plus proche est à deux minutes en voiture dans un autre parking. Il indique également la quantité de charge restante sur la batterie (49 %) et un taux de location – 50 pence par mile dans ce cas (bien que le tarif final n’ait pas encore été décidé). Je clique sur ‘collect car’ et ça envoie un signal à la salle de contrôle. Un membre du personnel, assis à un bureau, devant un volant et quatre écrans, commence à faire le tour de la voiture pour me rencontrer. Les écrans lui donnent une vue à 360 degrés de l’itinéraire et en un rien de temps, mon la voiture s’arrête. S’il s’agissait d’un vrai voyage, je sauterais dedans et partirais. Cependant, je veux voir à quoi ressemble la technologie. Je demande à Koosha de faire un tour en voiture pendant que je suis assis là à regarder mon téléphone avec les pieds levés. Cela, il faut le dire, n’est pas facile dans cette petite voiture bien rangée, mais Fetch n’utilisera que des voitures de taille normale sur la route ouverte. Le terrain de football fonctionne comme un centre de vaccination Covid à temps partiel et je fournis certainement un peu de lumière divertissement pour ceux qui vont ou viennent de la file d’attente pour un jab. Je ne suis guère une menace pour les piétons car certains d’entre eux vont plus vite que moi. Je clique sur ‘collect car’ et ça envoie un signal à la salle de contrôle. Un membre du personnel, assis à un bureau, devant un volant et quatre écrans, commence à faire le tour de la voiture pour me rencontrer. Les écrans lui donnent une vision à 360 degrés du parcours et en un rien de temps, ma voiture s’arrête. Pour l’instant, le plan est de rassurer le public. Pour les 18 premiers mois de fonctionnement sur route ouverte, Fetch prévoit d’envoyer un chauffeur à l’intérieur du véhicule à chaque livraison. Ces conducteurs ne conduiront pas – bien qu’ils puissent prendre les commandes s’ils le souhaitent – mais sont pour le spectacle. “Ils sont juste là pour que le public et les autorités puissent voir comment cela fonctionne sans s’inquiéter”, explique Koosha. Une fois que la voiture atteint le client, le conducteur descendra, récupère un scooter dans le coffre et revient à base. En temps voulu, ils disparaîtront tout simplement. Au cours des deux premières années, les véhicules limiteront également leur vitesse à 30 mph. L’ensemble de l’activité dépend de la technologie de télécommunication mobile 5G, donc Fetch ne peut s’étendre qu’au fur et à mesure que la couverture 5G est déployée dans tout le pays. Koosha a choisi de l’installer à Milton Keynes car il est bien en avance dans sa couverture 5G – il y a un vaste Mât 5G à l’extérieur du stade – et la ville a la forme lorsqu’il s’agit d’essayer de nouvelles choses (vous vous souvenez des vaches en béton ?). “Nous sommes un leader mondial dans ce type de technologie”, déclare Peter Marland, le leader travailliste de la coalition. -diriger le conseil municipal, qui est un partisan enthousiaste du projet. « Les fabricants apprécient le fait que les gens d’ici soient très ouverts à l’innovation. » Il souligne le fait que Milton Keynes est le banc d’essai du réseau Starship de chariots de livraison automatisés et sans conducteur qui font déjà l’épicerie et d’autres achats. trottoirs et traverser les voies publiques. Ils ont également été un coup dur pendant la pandémie. Vous appuyez sur une application sur votre téléphone et une voiture électrique vide se présente où que vous soyez, conduite jusqu’à vous par un chauffeur exploitant la chose à distance depuis un centre d’appels en Estonie (photo ci-dessus). L’Estonie, mais tout le monde l’aime», déclare M. Marland, soulignant que sa ville et ses environs abritent le siège britannique de géants de l’automobile tels que Volkswagen et Mercedes-Benz, sans parler de plusieurs équipes de Formule 1 (le circuit de Silverstone est juste sur la route). Il souligne également que Milton Keynes est un méli-mélo de rues modernes de style quadrillage, de routes de campagne et de terrasses victoriennes, les entreprises technologiques le trouvent donc un banc d’essai utile pour chaque type de situation de conduite. Et l’innovation, ajoute-t-il , est dans l’ADN local. « Nous avons Bletchley Park ici, n’oubliez pas », dit-il. Il y a des montagnes à gravir en termes de mise au point de la technologie, de déploiements et de confiance du public, bien sûr. Koosha souligne qu’un conducteur à distance formé a une meilleure visibilité globale qu’une vraie personne dans un vrai siège de conduite, mais il accepte que c’est toujours un défi majeur pour la société de maîtriser les véhicules fantômes. Le rythme du changement, cependant , est remarquable. Il y a moins de cinq ans, Koosha, 37 ans, diplômée en génie électrique de Cambridge, d’origine iranienne, travaillait à Berlin et a rencontré le génie indien Sandip Gangakhedkar, 34 ans, qui a eu l’idée d’un taxi sans chauffeur. -application de location de voitures et conçu le système. Maintenant, ils ont une équipe d’investisseurs qui ont déjà injecté plusieurs millions dans ce projet, ainsi que des bailleurs de fonds clés – y compris le programme Innovate du gouvernement britannique – et un personnel de 16. Je ressens une grande sympathie pour le pauvre vieux chauffeur du taxi londonien alors qu’une autre menace existentielle pour cette institution bien-aimée se profile. Mais ce sera au moins un soulagement de ne pas avoir à l’entendre sur le sujet.